When Ricciardo was the best driver in F1 (twice)

Daniel Ricciardo steckt gerade in einer Zwickmühle. Für ein McLaren-Team, das anscheinend nicht ganz hinter ihm steht und das angeblich Oscar Piastri als Ersatz aufgestellt hat und das anscheinend bereit ist, ihn dafür zu bezahlen, dass er diesen Wechsel so schnell wie möglich durchführt, ist er unterdurchschnittlich.

Vielleicht ist dies das Schicksal jedes Formel-1-Fahrers (außer vielleicht Fernando Alonsos) – um schließlich von jüngeren, schnelleren (und billigeren) Fahrern herausgefunden zu werden.

Aber es gab eine Zeit (eigentlich zwei Mal, aber dazu kommen wir noch) – als Leute wie Lando Norris, George Russell und Max Verstappen gerade erst begonnen hatten, Autos zu fahren – als Ricciardo der leistungsstärkste Fahrer der Formel 1 war.

Das war (weit) im Jahr 2014, als Hybridmotoren neu waren und Sebastian Vettel ein amtierender vierfacher Champion war.

Motorsport-Formel-1-Test Bahrain Test 2 Tag 2 Sakhir, Bahrain

Die Tests vor der Saison waren für Red Bull-Renault ein einziges Durcheinander. Fräser, die in abgeriegelten Garagen Karosserien abschleifen, wurden zum bestimmenden Soundtrack jedes Spaziergangs durch die Boxengasse von Bahrain, während Red Bull mit einer Litanei von Zuverlässigkeitsproblemen kämpfte.

Renault hat sich zu stark auf die neuen Hybrid-Elemente der Antriebsformel konzentriert – und das knifflige neue verbrauchsbegrenzte Brennverfahren vernachlässigt. Die Ergebnisse waren katastrophal für seinen Partner Red Bull und für Vettel.

Doch Team-Neuzugang Ricciardo, frisch aufgestiegen von Toro Rosso, gab sich relativ gelassen. Ähnlich wie Russell, der zu Mercedes kam, während sich das Team in einem Abschwung befand, war dies für Ricciardo immer noch ein Schritt nach oben – und er genoss die Gelegenheit, zu zeigen, was er in Spitzenmaschinen leisten konnte, im Gegensatz zu Toro Rossos, die nicht oft festgenagelt waren Top-10-Material.

In einer Saison, in der Lewis Hamilton seinen Mercedes-Teamkollegen Nico Rosberg – der als unterlegener Fahrer gilt, aber ein sehr cleverer und harter Arbeiter ist – mit schwerem Wetter im überlegenen Auto der F1 um die Meisterschaft schlagen konnte; wo Vettel außer Fassung war und Alonso sich schnell in Ferrari verliebte, war Ricciardo 2014 der herausragende Fahrer.

Motor Racing Formula One World Championship Australian Grand Prix Qualifying Day Melbourne, Australien

Beim ersten Mal, bei seinem Heim-Grand-Prix in Melbourne, qualifizierte sich Ricciardo in einer kniffligen Trocken-/Nass-Session in der ersten Reihe. Vettel schaffte es nicht unter die Top 10. Ricciardo beendete das Rennen ebenfalls als Zweiter (hinter Rosberg; Hamiltons Motor ging früh kaputt), bis ihn eine Diskrepanz im Kraftstofffluss (die Messgeräte waren damals neu und unzuverlässig) disqualifizierte.

Unabhängig vom Ergebnis geschah etwas Wichtigeres. Ricciardo hatte sich selbst bewiesen, dass er mit den großen Hunden in der F1 mithalten konnte – und von da an wuchs sein Selbstvertrauen exponentiell.

Er raste brillant durch das Feld und wurde in Bahrain vom 13. Startplatz Vierter, qualifizierte sich in China erneut für die erste Reihe (eine halbe Sekunde vor Vettel) und stand auch in Spanien und Monaco wirklich auf dem Podium.

Dann kam Kanada, wo mehr Mercedes-Unzuverlässigkeit (diesmal mit überhitzten MGU-Ks) es Ricciardo ermöglichte, zum ersten Mal ein Grand-Prix-Sieger zu werden.

Er übernahm die Führung von Rosberg mit weniger als drei verbleibenden Runden und sprach später darüber, wie nervös er sich zu diesem Zeitpunkt hinter dem Steuer fühlte – Herzschlag stieg, unsicher, ob er den Deal abschließen konnte. Aber er bewahrte die Fassung, und mit diesem Ergebnis fügte sich in Ricciardos Kopf ein weiteres wichtiges Teil des F1-Puzzles ein.

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Ein weiterer opportunistischer Sieg kam in Ungarn, wo Hamilton ganz hinten startete, weil sein Auto im Qualifying in der Boxengasse Feuer fing. Das Unglück anderer spielte eine Rolle dabei, dass Ricciardo in einem verrückten Nass-Trocken-Rennen erneut die Chance hatte – aber dieses Mal musste er sein Rennfahrzeug einsetzen, um den Sieg zu sichern.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix Renntag von Ungarn Budapest, Ungarn

Seine Runde um den Außenpass von Hamilton in Kurve 2 in den letzten Runden, gefolgt von einem siegreichen Ausfallschritt auf Alonsos verblassenden Ferrari in Kurve 1, wurden beide fachmännisch beurteilt – direkt an der Haftungsgrenze.

Trotz des Vorteils der Reifenlebensdauer, den Ricciardo durch einen zusätzlichen Boxenstopp im Vergleich zu diesen beiden genoss, sind Top-Fahrer wie Alonso und Hamilton selten, wenn überhaupt, leicht zu überholen. Ricciardo schöpfte aus diesem Smash-and-Grab-Ergebnis noch mehr vitales Selbstvertrauen.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix Renntag von Belgien Spa Francorchamps, Belgien

Aber sein dritter und letzter Sieg in dieser Saison war sein bester. Wieder boten die Umstände in Belgien eine unerwartete Gelegenheit – Rosberg schnitt in Runde zwei ungeschickt Hamiltons linken Hinterreifen in Les Combes auf, dann stürzte Vettel fast in Pouhon und ließ Ricciardo vorbei – aber als er diesmal in Führung ging, musste Ricciardo einen Sieg erringen reines Tempo.

Rosberg mit drei Stopps zu schlagen, der ein im Allgemeinen viel schnelleres Auto auf einer dafür gut geeigneten Strecke fuhr, während er eine Zwei-Stopp-Strategie durchführte, die eine Menge Hochgeschwindigkeitsfahrten erforderte, ohne die Reifen zu zerstören, erforderte ein wirklich elitäres Niveau Gefühl und Geschicklichkeit von Ricciardo.

Dies war wohl Ricciardos stärkste Waffe in dieser Ära der F1, bevor die Aerodynamik grundlegend überarbeitet wurde, um Rundenzeiten zu senken, und die Reifen erheblich größer und härter gemacht wurden, um zu versuchen, sie vor Überlastung und Explosion zu schützen.

Die Wissenschaft rund um den Umgang mit Pirellis empfindlichem Gummi bleibt natürlich von entscheidender Bedeutung, aber die Reifen sind jetzt deutlich robuster. Damals war es eher offensichtlich, dass die weichsten Mischungen eine sorgfältige Behandlung erfordern, um das Beste aus ihnen herauszuholen – sogar während einer Qualifying-Runde. Dies ist etwas, was Ricciardo mit seiner fast Jenson Button-ähnlichen Sensibilität und seinem sanften Fahrstil übertroffen hat.

Sein Jahr 2015 war so etwas wie eine Verirrung. Ricciardo erwartete, dass Red Bull wieder ein Titelherausforderer werden würde, und wurde frustriert, als das Chassis anfangs und insbesondere der Motor von Renault weit hinter den Erwartungen zurückblieben. Der neue Teamkollege Daniil Kvyat landete in den Punkten vorne, aber leistungsmäßig war Ricciardo immer noch der stärkere Fahrer – wenn er nicht gerade den Mond anheulte.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix von Kanada Qualifikationstag Montreal, Kanada

Besonders wütend war er nach dem Qualifying in Kanada mit 1,7 Sekunden Rückstand (in der vergangenen Saison betrug der Rückstand in Montreal sieben Zehntel) – er verglich die Leistung des RB11 mit hässlich aussehenden männlichen Genitalien. Aber er kämpfte mit Mercedes in Ungarn und jagte Vettels Ferrari den ganzen Weg in Singapur. Die Gipfel waren immer noch da, nur schwerer zu erkennen.

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Bis 2016 hatte er einen klaren Kopf und war wieder konstant in Topform, was immer noch als seine beste Saison in der Formel 1 gilt.

Diesmal machte Hamilton es schwer, Rosberg nicht im überlegenen Auto der Formel 1 zur Meisterschaft zu schlagen, Vettel war wieder außer Form (er stritt sich mit dem Ferrari-Management wegen seiner Bemühungen, das Team von vorne zu leiten), und Alonso war damit beschäftigt, sich zu verlieben wieder – diesmal mit dem leistungsschwachen McLaren-Honda. Ricciardo avancierte also erneut zum herausragenden Fahrer der Formel 1.

Er beendete 2014 mit einem 12-7-Qualifikationsrekord gegen Vettel, mit einem knappen durchschnittlichen Tempovorsprung von 0,053 Sekunden, und nachdem Red Bull Kvyat vier Rennen im Jahr 2016 fallen gelassen hatte, wurde Ricciardo mit Red Bulls neuem Mann gepaart – einem gewissen Max Emilian Verstappen. Der derzeitige amtierende Weltmeister der Formel 1 war damals nicht ganz so stark wie er heute, aber er war immer noch ein beeindruckender Gegner, der Ricciardo zwang, sein Spiel zu verbessern, um der Herausforderung zu begegnen.

In vielerlei Hinsicht war dies „Peak Ricciardo“ – geliebt von Red Bull, dem etablierten Teamleiter, der den Kampf wo immer möglich zu Mercedes verlagerte, während Maurizio Arrivabene’s Ferrari einen ernsthaften Wettbewerbseinbruch erlitt.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix Renntag von Malaysia Sepang, Malaysia

Mercedes genoss immer noch einen erheblichen Tempovorteil, besonders auf schnelleren Strecken, aber Adrian Neweys aerodynamische Philosophie mit hohem Rake funktionierte zu diesem Zeitpunkt gut, um einen Teil dieses Leistungsdefizits für Red Bull zu überwinden, insbesondere auf langsameren Strecken.

Natürlich gewann Verstappen berühmterweise bei seinem Red Bull-Debüt in Spanien, aber Ricciardo war von Red Bulls Drei-Stopp-Strategie dort unbeeindruckt – was ihn seiner Meinung nach den Sieg kostete, nachdem er eine atemberaubende Q3-Runde gefahren war, um Verstappen zu schlagen und sich an die Spitze zu setzen Position, um eine weitere Mercedes-Implosion in der ersten Runde auszunutzen.

Beim nächsten Mal, in Monaco, war Red Bull wirklich richtig auf der Jagd nach reinem Tempo – zum ersten Mal an einem Samstag seit Singapur 2014, als (wie Paddy Lowe es seitdem beschrieben hat) Mercedes selten, wenn überhaupt, seine volle Hand zeigte aus Angst vor politischer Gegenreaktion.

Ricciardo holte Red Bulls erste Pole-Position der Hybrid-Ära (Verstappen stürzte) und hätte das Rennen sicher auch gewonnen, wenn Red Bull es nicht versäumt hätte, die Reifen für Ricciardos entscheidenden Wechsel von Intermediates zu Slicks auf einer abtrocknenden Strecke vorzubereiten.

Er war zu Recht wütend. Aber Ricciardo hat in dieser Saison zumindest einen Sieg errungen, dank einer weiteren Mercedes-Implosion in Malaysia (wo Rosberg von beiden Ferraris abprallte und Hamiltons Motor explodierte). Entscheidend war, dass Ricciardo in diesem Fall seine Ellbogen ausstrecken musste, um Verstappen abzuwehren und den Sieg zu sichern.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix Renntag von Malaysia Sepang, Malaysia

Das war nur die Belohnung für eine Saison mit konstant hervorragendem Fahren. Ricciardo hatte seine Denkweise für diese Kampagne geändert und sich bewusst dafür entschieden, die unvorhersehbaren Wettbewerbswellen der F1 ein bisschen besser zu reiten und sich geistig anpassungsfähiger und flexibler zu machen, anstatt sich in starrer mentaler Vorbereitung festzusetzen oder von Erwartungen belastet zu werden.

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Zu diesem Zeitpunkt hatte Red Bull das Gefühl, dass Ricciardo sich in das Gesamtpaket einfügt, ein wartender Titelanwärter. In der Qualifikation lag er 11:6 vor Verstappen, und all diese Fähigkeiten, die 2014 erstmals deutlich zum Vorschein kamen, wurden verfeinert und geschärft. Die Art und Weise, wie er beide Mercedes (zugegebenermaßen auf einer ihrer schwächsten Strecken) sowohl im Qualifying als auch im Rennen in Singapur geteilt hat, war schonungslos brillant.

Alonso, der auch für seine Unerbittlichkeit bekannt ist (bis dahin verschwendete er seine Fähigkeiten in mangelhaften McLaren-Hondas und nicht in mangelhaften Ferraris), erklärte Ricciardo öffentlich zum besten Fahrer in der Startaufstellung dieser Saison – sagte Daniel aber auch privat in Brasilien, dass er absolut meinte, was er meinte sagte.

Motor Racing Formula One World Championship Grand Prix Renntag von Ungarn Budapest, Ungarn

Es bedeutete Ricciardo viel, dass seine Bemühungen von seinen Kollegen anerkannt wurden (Felipe Massa und Button waren 2016 auch sehr schmeichelhaft für Ricciardo), insbesondere wenn alles nur zu einem weiteren dritten Platz in der Meisterschaft hinter dem außer Kontrolle geratenen Mercedes führte. Es ist auch leicht zu vergessen, wie gut Ricciardo in diesem Jahr war, wenn man bedenkt, dass Rosbergs überraschender Rücktritt als Champion die Nachsaison-Erzählung dominierte.

Aber im Rückblick sah man auch die Anfänge von Verstappens Aufstieg bei Red Bull. In den neun Rennen nach der Sommerpause lag Verstappen im Qualifikationskampf knapp mit 5:4 vorne, und sein durchschnittlicher Temporückstand auf Ricciardo während dieser Rennstrecke betrug kaum mehr als eine Zehntelsekunde (0,133 Sekunden). genau).

In den folgenden zwei Spielzeiten sammelte Verstappen Erfahrung und Stärke – und verschärfte seinen Würgegriff um das Team nach und nach. Ricciardo war sich seines eigenen Ansehens bei Red Bull immer weniger sicher, und obwohl er seine persönliche Bilanz an Grand-Prix-Siegen seit dieser bedeutsamen Kampagne 2016 verdoppelt hat, waren die Dinge nie ganz so, wie sie waren.

Aber man darf nicht vergessen, dass es auch in der jüngeren Vergangenheit Zeiten gab, in denen Ricciardo immer noch Leistungen von höchster Qualität erbracht hat. Sein Sieg mit einem gescheiterten MGU-K in Monaco im Jahr 2018 brachte seinen schwer beschädigten Renault 2019 in Spa auf den 14. Platz und endete in Spa erneut innerhalb von 3,5 Sekunden hinter Verstappens überlegenem Red Bull (und fast 22 Sekunden vor Renault-Teamkollege Esteban Ocon). im Jahr 2020, 2020 in Imola auf dem Podium stehen, 2021 in Monza für McLaren gewinnen. Es gibt immer noch einen extrem guten Fahrer dort, einen, der aus welchen Gründen auch immer nicht in der Lage war, bei McLaren die beste Version seiner selbst zu sein.

Die Dinge laufen momentan eindeutig nicht gut für ihn und seine Zukunft ist ungewiss, aber es ist noch gar nicht so lange her, dass er mehr als ein Gegner für die Allerbesten war, die die F1 ihm entgegenwerfen konnte.

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